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치매란 정상적으로 활동하던 사람이 뇌의 각종 질환으로 인하여 지적능력을 상실하게 되는 경우를 말한다.
치매는 흔히 "노망" 또는 "망령"이라고 부르던 병이다. 이것은 성장하면서 정상적인 지적 발달이 루어졌다가 뇌에 병변이 생겨 지능이 파괴되는 현상이다. 노인 인구가 많아지면서 치매도 많아져서 현재 65세 이상 노인의 약 10% 정도가 치매환자일 것으로 추정되고 있다.

치매가 발생하는 원인은 수 없이 많다.
가장 흔한 것이 '알츠하이머병'이다. 이 병은 아직까지 정확한 원인은 알려지지 않고 있으며 뚜렷한 치료 방법도 없다.
다음으로는 '혈관성치매'가 있다. 동맥경화증, 고지혈증 등이 있을 때 뇌혈괄의 장애로 뇌세포가 반복적으로 손상을 입어 치매현상이 나타나는 경우를 말한다.
이외에 알코올중독, 뇌 매독, 일산화탄소(연탄가스)중독,(삭제) 뇌에 외부적이 충격이 가해졌을 때, 뇌종양, 갑상선질환, 부갑상선질환, 부신기능장애(삭제), 저혈당증, 간질환, 신장질환, 폐부전증, 저나트륨증, 비타민 결핍, 전신성 홍반성 낭창(삭제), 중금속이나 약물의 영향, 뇌의 염증 등 여러가지 병에서 뇌세포가 손상되면 치매가 발생한다.

치매가 발생하면 빨리 그 원인이 무엇인지 밝히는 것이 중요하다.
원인에 따라서는 치료가 가능한 경우도 있기 때문이다. 치매의 약 20% 정도가 치료 가능한 치매인 것으로 추산된다. 치매의 증상은 다음과 같다.

첫째, 기억력이 떨어진다.
처음에는 최근의 일을 주로 잊고 오래된 일은 잘 기억한다. 시간이 지나면서 병이 진행되면 오래된 일도 기억을 못하게 된다. 더욱 진행되면 가족의 이름을 잊어버리고 나중에는 자기 자신의 주소, 나이, 이름까지 잊어 버린다.

둘째, 언어장애가 생긴다.
정확하게 말하지 못한다. 단어를 생각해내지 못하고 이것저것 같은 대명사를 쓰는 일이 잦아지고 병이 진행되면 "소리"를 "서리"라고 발음한다던지 뜻이나 발음이 비슷하기는 하지만 맞지 않는 단어를 쓰게 된다.
이렇게 되면 말을 알아듣기 어려워지고 나중에는 전혀 알아들을 수 없다. 남의 말도 알아 듣지 못해서 엉뚱한 대답을 하는 경우도 있고, 같은 말만 반복하거나 메아리처럼 물은 말을 그대로 되풀이하기도 한다.

셋째, 시간.장소와 사람을 구별하지 못하게 된다.
지금이 몇 시쯤 되었는지 잘 모르게 되고 지금 있는 곳이 어디인지 분간을 못하게 된다. 나중에는 여름인지 겨울인지조차 모르고 주위에 있는 사람들이 누구인지도 모르게 된다. 집 밖으로 나가면 늘 다니던 길도 분간하지 못해서 집을 찾아오지 못하고 심해지면 집안에서도 목욕탕이나 자기 방을 못 찾고 길을 잃고 헤맨다.

넷째, 감정이 변한다.
불안, 우울, 조능, 분노, 무감동 등 생길 수 있는 모든 감정이 다 생긴다. 때로는 감정이 너무 자주 변해서 감당할 수 없을 지경에 이르기도 한다.
이유도 없이 화를 내기도 하고 적대적으로 행동하거나 자해를 하거나 한다. 이유를 물으면 설명을 못하거나 비논리적인 대답을 한다. 공개적으로 성적인 행동을 해서 가족들을 당황시키기도 하고 무의미한 행동을 똑같이 반복하는 일도 있다

다섯째, 환각이 생긴다.
환청, 환시 같은 지각에 이상을 일으킨다.

여섯째, 망상이 생긴다.
특히 피해망상이 잘 생긴다. 도둑이 들어 물건을 훔쳐갔다고 주장하기도 하고 공연히 주위 사람들을 의심하기도 한다. 배우자를 의심하는 경우도 흔하다.

실금 및 실변
화장실을 구별하지 못함 성인용 기저귀 사용 경우 바닥에 실금하여 낙상의 위험성 있음
화장실 가까운 곳에 환자 침실을 두고 화장실을 알아보기 쉽게 문에 표시를 한다.
글씨보다는 그림으로 표시하는 것이 효과적이다
수집 및 불결행위
환경의 위생에 주의 요망 대소변, 오물로 인한 벽지 등 가구 손상
쓰레기통 등을 눈에 뜨이지 않게 보관한다. 청소가 쉬운 벽지 및 바닥재료 사용하며 천으로 된 가구보다는 비닐, 인조 가죽으로 된 것을 사용한다.
이식 및 과식행동
주위의 세제, 약물, 식물, 크레용들을 구별하지 못하고 먹음으로 오는 사고. 식사한 것을 잊고 계속 먹을 것을 찾음, 소화기질환과 설사 등 배변 조절하지 못함으로 간병의 어려움.
그릇의 크기를 조정하여 식사량을 조정한다. 대체식품을 이용한다.
목욕거부
목욕 시 거부 등 난폭한 행동으로 사고의 위험성 목욕탕에서 낙상으로 인한 골절, 기타 외상, 온수에 의한 화상
목욕 환경이 가능한 따뜻한 분위기가 되도록 한다. 목욕탕 바닥재는 미끄럼방지 타일 또는 고무타일을 쓰도록 한다. 수도꼭지는 온수의 온도를 조절할 수 있는 (섭씨 40 도 이상으로 돌릴 수 없는) 장치를 하도록 한다.
1. 고혈압을 치료해야 한다.
2. 당뇨병을 조절해야 한다.
3. 콜레스테롤을 점검해야 한다.
4. 절대로 담배를 피우지 않도록 한다.
5. 심장병을 초기에 발견하여 치료 한다.
6. 비만을 줄여야 한다.
7. 적절한 운동을 꾸준히 하도록 한다.
8. 과음은 절대 금물이다.
9. 머리를 많이 쓰고, 적극적으로 살도록 한다.
10. 폐경기 후에 여성호르몬을 투여하면 치매를 예방할 수 있다.
11. 우울증은 치료 받고, 많이 웃고 밝게 살도록 노력한다.
12. 성병에 걸리지 않도록 한다.
13. 기억장애, 언어장애가 있을 때 빨리 검사를 받는다.
 
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